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北美洲体型最大的淡水龟“真鳄龟”其实可分成三个物种

 北美洲体型最大的淡水龟“真鳄龟”其实可分成三个物种

  北美洲体型最大的淡水龟“真鳄龟”其实可分成三个物种

  (神秘的地球报道)据美国国家地理:一项4月9日刊登于《动物分类学》(Zootaxa)期刊的研究指出,北美洲体型最大的淡水龟,亦即真鳄龟,其实分成三个物种。

  这种史前爬虫类早已因其硕大的体型(一只真鳄龟最重可达90公斤)以及可活到近100年的高龄而闻名。

  与玳瑁是远亲的真鳄龟有着恐龙一般的外表,分布区仅限于美国东南部流入墨西哥湾的河流。

  科学家以多头并进的方式得到这项发现,他们一方面检验野生鳄龟的基因与体型,同时也检验鳄龟的化石。

  他们的研究成果让鳄龟在原有的物种,即真鳄龟(Macroclemys temminckii)之外,多添了两个新种,分别是M. suwannensis与M. apalachicolae,它们是以栖息的河流流域,即苏瓦内河(Suwannee River)与阿帕拉齐科拉河(Apalachicola River)来命名的。

  鳄龟有三种

  任职于佛罗里达州鱼类暨野生动物保育委员会并主导本研究的崔维斯.汤玛士与研究团队在墨西哥湾沿岸区域的河流中捕捉鳄龟,并从它们的尾部采集血液样本来进行DNA比对,结果发现了明显的差异。

  团队也测量了这些鳄龟的头骨与甲壳,并发现其中有显著的变异。举例来说,苏瓦内河的鳄龟尾部有一道非常特殊的凹痕,那是甲壳后方一个杓状的结构。

  DNA与生理证据再加上从可回溯至1600万年前的鳄龟化石所得出的分析结果,证实这些鳄龟分属不同物种。

  「这些鳄龟仰赖河流生存,只有产卵时才会离开水中,所以不同流域的鳄龟会有基因差异,并不令人意外,」共同撰写研究报告的佛蒙特大学生物学家乔.罗曼透过电子邮件表示。

  然而,「我们很惊讶,它们的隔绝竟能持续数十万、甚至数百万年,久得足以让它们演化成不同的物种。」

  研究团队估计外表较为特殊的苏瓦内河鳄龟是大约960万年前从其他鳄龟分离出来的,而西方真鳄龟(M. temminckii)与阿帕拉齐科拉河鳄龟最后一个共同的祖先则存在于大约590万年前,后来它们的基因谱系就开始分歧。

  「现在我们知道苏瓦内河的鳄龟是世界上其他地方都没有的独特物种,」并未参与这项研究的美国组织「生物多样性中心」(Center for Biological Diversity)生物学家柯蕾特.阿德金斯.吉斯在一份声明中说。

  环境威胁

  尽管鳄龟长相吓人,它们却面临许多威胁;专家说这些威胁大多是人类造成的。

  「曾被记录下来的威胁包括栖地遭剥夺,以及河川疏浚等。总体来说,这些鳄龟的栖地非常有限。大多数河流都在面临艰困的处境,」汤玛士说。

  鳄龟数量在1970与1980年代急遽减少,因为当时它们遭到商业捕捞供食用,以及制成食品公司销售的乌龟汤制品。

  非法捕捞与误食鱼钩到了今日仍是鳄龟族群的一大威胁。某方面而言,它们原本是一个受威胁的物种,现在成了三个。

  「新的分类必然表示每一个新物种都比我们先前认定的更加脆弱,」研究报告共同作者罗曼说。

  「如果失去了一条河的鳄龟族群,可能就意味着失去了一整个物种。」

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