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中国大熊猫的始祖——始熊猫,比人类更古老的活化石

熊猫是我们中国独有的珍惜动物,是我们中国的国宝。早在中国大陆还没有人类的时候熊猫的祖先始熊猫便已经存在,它比我们中国人类的历史更加悠久,所以我们也叫熊猫为“活化石”。始熊猫以前如同熊一样是肉食动物,经过百万年的演变成为了吃竹子的杂食类动物。

一、始熊猫简介

据已发现的化石研究分析,早在800万年前的晚中新世,中国云南禄丰等地的热带潮湿森林的边缘,就生活着大熊猫的祖先――始熊猫,这是一种由拟熊类演变而成的以食肉为主的最早的熊猫,个体犹如一只较肥胖的狐狸。距今400万年前的被称为“始熊猫”的化石是在云南元谋发现的。地质时代属上新世末。如果“始熊猫”被认为是中国大地上的第一只大熊猫,则大熊猫比中国土地上人类出现还要早。

始熊猫的主支在中国的中部和南部继续演化,其中一种在距今约300万年的更新世初期出现,体型只有现生大熊猫的一半大,像一只胖胖的狗,其化石被定名为大熊猫的小种,而300万年前熊猫是食肉动物

二、始熊猫的进化

更新世亦称洪积世(从2,588,000年前到11,700年前),地质时代第四纪的早期。这一时期绝大多数动、植物属种与现代物种相似。显著特征为气候变冷、有冰期与间冰期的明显交替。此时,欧洲发生过五大冰期:多脑冰期、群智冰期、民德冰期、里斯冰期和玉木冰期。始熊猫就是在这个时期出现的,那时,猛犸、骆驼、马、巨型河狸、狼和短面熊等适应寒冷气候的动物,在整个冰期都生活在亚洲、欧洲和美洲大陆。 更新世晚期,距今约2万年前,现代人类经白令海峡进入美洲。最新理论认为,人类带到美洲大陆的疾病导致猛犸等大型哺乳动物灭亡,而人类猎手也可能使这一过程加速。

在整个更新世,化石亚种大熊猫分布相当广泛,几乎遍布中国东部和南部,北至北京周口店,南至台湾岛及缅甸、越南、泰国北部。第四纪冰期之后,大熊猫――剑齿象动物群衰落,大部分动物灭绝,仅留下无数化石表明它们曾经存在。北方的大熊猫绝迹,南方的大熊猫分布区也骤然缩小,进入历史的衰退期。

根据对熊猫的进化史也可以了解到,为何目前只有中国才有纯种大熊猫的存在,虽然在其他的地方也有亚种的熊猫,但是和我国的熊猫有本质上的区别,种类也已经进行了更替。

三、巴氏大熊猫

巴氏大熊猫分布在更新世早期至中期的中国、缅甸及越南北部。巴氏大熊猫很可能是现今大熊猫的祖先,并由始熊猫演化成的小种大熊猫衍生而来,是大熊猫已灭绝的亚种,分布于更新世的中国、缅甸及越南北部,史前人类最早的食物之一。大熊猫的远祖是凶猛的食肉兽,但后来选择吃竹子这样的生存方式。从生态区位来看,动物很少食用竹子,大熊猫选择吃竹子可以避免和其他动物的正面竞争;从生物进化的角度来看,大熊猫其实是一种已进入衰亡阶段的动物,人类的发展只是加快了它们衰亡的速度。

四、大熊猫的名字

熊猫的祖先是始熊猫,大熊猫的学名其实叫”猫熊“,意即“像猫一样的熊”,也就是说“本质类似于熊,而外貌却相似于猫。”严格地说,“熊猫”是错误的名词。这一“错误的答案”是这么造成的:解放前,四川重庆北碚博物馆曾经展出猫熊标本,说明牌上自左往右横写着“猫熊”两字。

可是,当时报刊的横标题习惯于自右向左认读,于是记者们便在报道中把“猫熊”误写为“熊猫”。“熊猫”一词经媒体广为传播,说惯了,也就很难纠正。于是,人们只得将错就错,称“猫熊”为“熊猫”。

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