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史前巨兽:神秘科摩多巨蜥

经历了漫漫的海上航程,科摩多岛给你的第一眼印象可不会让你失望。视线穿过海上薄雾,赤道天空映衬出山稜锯齿状的剪影,令人想起这座火山岛上著名的爬行动物口中的牙齿。

  无论是这儿的险峻地势、火炉般的酷热,乃至于奇异的植物相,这处偏远前哨的一切事物在在让你预期,这里会出现非比寻常的动物。科摩多岛就像是现实版的侏罗纪公园,一个恰好适合龙栖居的戏剧场景。

  科摩多巨蜥又叫作科摩多龙。诚如这神话般的称号,它激发了许多传说。此外,即便西方世界得知这种动物的存在已经一世纪之久,关于这物种的自然史却仍有大半藏在迷雾之中。

  这种巨蜥只见于少数几处地点─印尼岛链中段的小巽他群岛。地球上只有这儿是由蜥蜴主宰生态。不过人们想知道的是:为什么这现象会发生在这里?为什么一般而言体型偏小、内敛怯懦的蜥蜴,竟然有办法拔得头筹,成为金字塔顶峰的掠食者?

  神秘科摩多巨蜥潜伏孤岛的史前巨兽(组图)

  来源:科技讯我有话说

  特大号蜥蜴科摩多巨蜥是世界上最大的蜥蜴,最长可达三米,最重可达165公斤。长久以来,它总是被教科书拿来当作岛屿巨型化的范例。

  一般动物的体型常会受到天敌掠食或食物、栖地竞争等外在条件的限制,但某种动物若脱离了物种丰富而拥挤的生态系,它就能摆脱生态桎梏。

  在偏远的岛屿上,随处可见符合这理论的例子,不论现生或灭绝的都有,其犖犖大者有鴞鸚鵡、巨人守宫,还有象鸟、恐鸟、弗洛勒斯巨鼠和加拉巴哥象龟等。

  人们原先认为,这就是发生在小巽他群岛的情况:小蜥蜴长成了大蜥蜴。毕竟,从许多层面来看这个例子,巨型化都解释得通。假使你是只大蜥蜴,你最能善用稀少难料的食物资源,有办法时就大吃一顿,匱乏时就靠小点心度日。

  再者,身为冷血的爬行动物,你的代谢和整体运转成本都狠低,这表示你不吃东西可以撑得较久。换作是大小相当的哺乳类掠食动物,它们在这种荒凉贫瘠的岛上绝对熬不过去。

  根据这项理论,科摩多巨蜥的祖先在四千万年前到两千五百万年前之间分散到亚洲各处,并占据其他陆地。它们趁海平面降低时在各岛间迁移,最后约在四百万年前来到小巽他群岛。它们在这儿与世隔绝,并演化出巨大体型。

  失落世界的继承人2006年,澳洲东部出土了一批某只巨蜥的化石,它的特徵和现今的科摩多巨蜥几无二致。这批化石的年代超过四百万年,推翻了此前的假说。

  这化石的主人显然不是岛屿巨型化的产物。事实上,在它生存的那个年代,巨型爬虫类在澳洲的史前动物中可是占有一席之位(当时的动物还包括有史以来咬力最强的凶猛哺乳动物:袋狮)。结果那种怪兽却因故步步弃守(或许是败给其他竞争的掠食动物所致),如今它出没的范围只剩这群岛,它在这儿主宰食物链。

  由此可知,科摩多巨蜥并不是岛屿与世隔绝的巨型化产物,而是远古失落世界留下的继承者。

  神秘科摩多巨蜥潜伏孤岛的史前巨兽(组图)

  来源:科技讯我有话说

  雌性巨蜥挖坑产卵并守护巢穴,不过它作为母亲的使命就仅止于此。

  演化淬炼出绝地武器来自远古年代的大蜥蜴怎么在现代求生呢?简单来说:靠体重来威震八方。单单一条巨蜥就能搏倒像水牛这么大的猎物,而小巽他群岛有狠多这样的猎物。

  巨蜥拥有一组看来就狠适合执行这项工作的工具:六十颗长得像鯊齿的锯齿状牙齿。(巨蜥的牙齿不见得能轻易见到:有些专家认为,这些牙齿外覆有一层薄膜,当它们吃东西时才会破开。)然而巨蜥的头颅和双顎的肌肉组织却不像能胜任这项工作。和体型相当的湾鳄相比,巨蜥的咬合力只有湾鳄的六分之一─虽然恶毒,但恐怕狠难跻身动物界掠食者的咬力榜单上。

  科学家一度认为,巨蜥是靠一群朋友稍加出手帮忙来弥补这项缺憾,它那群(上百万只的)朋友是:细菌。除非是微生物,否则待在科摩多巨蜥的口中可不愉快。

  它的森森巨口是培育细菌的理想环境,滋养出多达57种强效细菌,好比葡萄球菌和大肠桿菌。专家过去认为,就算只是被它们的牙齿稍微划破,伤口狠快就会腐烂成坏疽。不幸的受害者在死前可能还会苟延残喘数日,不过这对饥饿的巨蜥来讲不成问题。它能以分叉的长舌嚐出空气中的气味,嗅出死亡和腐败所散发的微弱气息,轻松找出最初没被咬死,许久之后才断气的猎物位置。

  BBC的《科摩多龙的秘密》系列纪实节目曾播映一条巨蜥如何以连串残暴手法杀戮猎物,这似乎可以支持那项假设。不过科学家后来发现,巨蜥的唾液之所以致命,并不仅仅是因为细菌。

  首先,研究人员在2009年发现,每条巨蜥口中的细菌种类截然不同,所以它们啃咬所发挥的作用,背后肯定还有更多内情。接著澳洲墨尔本大学毒液专家布莱恩佛莱博士解剖了两颗巨蜥头颅,赫然发现它们的下顎各具一对毒腺。

  它的毒腺含有某种毒物,它的毒性强度相当于世上最要命的陆栖蛇类毒液。佛莱认为,巨蜥掌握了爬虫类中最为复杂的毒液系统。不像蛇类仰赖迅速出击来咬伤猎物,巨蜥是用利齿耙进猎物的肉,藉此来传送毒液。巨蜥毒液能降低血压,削弱凝血功能,导致失血和休克。

  佛莱的研究结果益加巩固了巨蜥这神秘完美杀手的声名。他宣称含有细菌的唾液可能会随机杀死猎物;若是如此,严格来讲这就不是一种适应现象─它的毒液才是经过天择挑选、演化淬鍊而成的武器。

  我这辈子见过最惊心动魄的自然景象,就是巨蜥痛下杀手的画面。受害者被一票嘈杂而敏捷的爬行动物搏倒,体表满是血液、内脏和唾液混合而成的骇人黏液。这幅景象会让你从背脊升起一股凉意。当你意识到凶手是体型硕大的冷血爬行动物时,你会更深刻地感受到,地理现象阴错阳差封存了一幕远古地球场景,现正活生生在你面前搬演。

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