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侏罗纪“松鼠”或揭示哺乳动物进化的新见解

侏罗纪“松鼠”

英国卫报报道,近日侏罗纪时代的一种小型多毛野兽为科学家们提供了有关地球上第一批哺乳动物进化的新见解。这个松鼠大小的动物的化石残骸来自于1.65亿年前的化石,当时多毛的恐龙仍统治着地球。

这种名为Megaconus,或者称“大牙尖”的动物会沉重缓慢的走而非蹦蹦跳跳,它的名字源于它独特的牙齿。该化石出土于内蒙古淡水湖里保存的火山灰。据称这种动物是哺乳动物的近亲,它拥有哺乳动物的某些特征,然而其它特征更常见于爬行动物。

化石残余物显示了该生物皮毛和后踝关节伸出的角质尖角的证据,后者可能是用于向捕食者喷射毒液。它的中耳骨骼更原始,并且像爬行动物一样依附在下巴上。这项发现表明这种动物在第一批真正的哺乳动物出现之前就已经进化了皮毛。这种皮毛最初是为了隔绝作用,但可能也有知觉作用。

这种动物属于Haramiyids的一种(中生代哺乳动物,具有奇特的、高度衍生的、与啮齿类动物相似的牙齿)。Megaconus拥有较长的、类似啮齿动物的牙齿,它能够咀嚼植物和昆虫以及虫子。

“自19世纪科学家就开始对这种牙齿的研究,但没有人知道这种动物究竟长什么样子。” 研究小组科学家、德国波恩大学的托马斯·马丁(Thomas Martin)这样说道。这些发现被发表在期刊《自然》上。

马丁认为这种热血动物夜间出来觅食,并生活在浅淡水湖岸边,1.65亿年后科学家就是在那里发掘了它的残骸。在同一期的《自然》期刊上,另一支由美国自然历史博物馆的孟津(Jin Meng)带领的科学家小组描述了发现的另一种Haramiyid,但得出了完全不同的结论。这种生物名为Arboroharamiya,与Megaconus生活在相近的时期,但长有非常长的脚趾和手指,这暗示着它们生活在树上。孟的研究小组辩论称他们描述的生物是羽毛丰满的哺乳动物,追溯到所有哺乳动物的起源至2亿年前。

美国奥克拉荷马自然历史博物馆的理查德·奇弗利(Richard Cifelli)表示,我们需要更多化石来查明究竟哪一支研究小组是正确的,以及这种动物是否是真正的哺乳动物,还是更原始的形式。但奇弗利补充说道,这两副化石都解释了这种动物生活特性的多样性。其它早期哺乳动物会进化的挖洞穴、游泳甚至爬树

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