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南极800米冰下湖泊有生命吗(图)

突破性:研究对象是位于南极冰原西部的惠兰斯湖。

英国每日邮报报道,近日科学家在南极洲厚厚冰川下方的湖泊里首次发现了生命存在的迹象。从冰川下的惠兰斯湖抽取的水体样本中包含微小细胞,在初期测试中,当应用对DNA敏感的染料时这些微小细胞会发出绿色光芒。研究人员需要进行进一步的测试查明这些细胞是否是活体,它或可能提出冰下生活着某种未知生命的可能性。

2周前科学家冒险小组从南极洲最大的科学研究中心麦克默多站出发,经过1000英里的长途艰苦跋涉终于到达惠兰斯湖所在地。这个惠兰斯冰川下冰流研究钻井工程项目(WISSARD)的研究人员花费数周时间凿穿了792米深的厚厚冰层,透过巨大的地面凿洞收集冰下水体样本。

与WISSARD科研小组同行的科学记者道格拉斯·福克斯(Douglas Fox)描述到:“1月28日早晨6点20分,四名研究人员身着白色的防护衣服,将一根弯曲电缆绞入钻井平台。其中一名人员敲碎了地面凿洞几英尺下的电缆表面的冰霜。最终目标物体出现了:一个灰色的塑料器皿,长度相当于棒球棒,内部充满了惠兰斯湖的水体样本。”

身着防护服的钻井操作人员将摄像头放至地面凿洞下方,以调查冰川下栖息地。

研究人员迅速将水体样本运送至移动实验室,其中有些水体被喷射至包含生长培养基的瓶子里,它将培养水体里包含的任何细菌生长。

研究人员可能需要数周甚至数月的时间才能确定他们发现的水体样本中是否有新生物,还是仅仅有着存于在地球其他地方的已知微生物。研究人员认为这种微生物很可能是以湖泊里的岩石为食。他们还认为,虽然这些生物被密封在冰下792米深处,它可能从湖泊附近融化的冰川里获得了稳定的氧气供给。

“当冰川融化时会释放出(围困在冰里的)气泡,”WISSARD小组成员马克.斯基德莫尔(Mark Skidmore)说道。“气泡中大约包含了20%的氧气,它将供应给冰川河底的生物。”

艺术家印象图:科学家认为深埋在南极冰原下方的水体系统。

为了获得通往惠兰斯湖水体的清洁通道,工程师和技术人员花费了2年时间建造了一种新型热水钻机,它能够在数天内融化深达2500英尺(762米)的冰川,这个钻机还能以227升每分钟的速度向上喷射被压缩的热水射流——这相当于每60秒喷射800杯水的容量。

这个钻机与卡车大小的滤水器相连,后者能够过滤体积超过十万分之二厘米的细胞和颗粒,同时利用强大的杀菌紫外线辐射杀死残余细胞。所有进入地面凿洞的钻机设备和科研工具都提前利用双氧水进行初步清洁,然后再进入一个杀死微生物的紫外线小室进行最终清洁。

惠兰斯湖属于广袤的南极洲冰下水系统的一部分,它的体积相当于美国国土面积。在这样相对隔绝的环境里发现生命的迹象将帮助科学家更好的理解地球上生命存在的极限,并帮助其它科学家更好的搜寻系外行星上生命的存在。

“这是地球上最后未被开发的地区之一——理解这些冰川下有机体的功能性作用将为我们提供地球系统中有关南极洲的作用的重要信息。”WISSARD微生物学小组负责人、蒙大拿州立大学的约翰·普利斯库(John Priscu)教授这样说道
 

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