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揭开三叶虫蜷缩之谜

寻找蜷缩成球的三叶虫化石对古生物学者来说并非难事。

当你碰触一只三叶虫时它会作何反应呢?可惜这种在海洋中匍匐前进的生物已经于2.5亿年前灭绝了,没有人能够对此进行实验。但化石记录显示:当三叶虫受惊时,他们会像今天的潮虫那样收拢足部和触须,然后全身蜷缩成一团,就像球一样。

揭开三叶虫蜷缩之谜

寻找蜷缩成球的三叶虫化石对古生物学者来说并非难事,但绝大多数化石(向内蜷缩)来自寒武纪结束之后,而寒武纪是在4.85亿年前结束的。现在,科学家在位于加拿大西部的落基山脉中挖掘出年代更久远的蜷缩三叶虫化石,这些化石可以追溯到寒武纪中叶。9月24日,他们将这一发现在线发表在《生物学报》上。

实际上,三叶虫是目前已知的最早使用这种蜷缩自我保护行为的先驱者。然而它们并没有将这种技巧发挥到极致:三叶虫最多只能将全身弯曲到一半的程度,正如图中所展示的那样。而它们的后代则可以将整个躯干蜷缩从而将全部身躯保护起来。

而且,它们必须通过肌肉的力量来维持蜷缩的状态。这意味着当它们死亡后,尸身常常会展开,而寒武纪中叶的化石并非每一具都呈蜷缩的状态也反映了这一点。研究者所发现的稀有样本很可能是被突然间活埋的,因此便永久地保持着它生前的状态。

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