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揭秘熊猫为何喜欢吃竹子

一项对熊猫粪便的研究,提供了熊类是如何分解植物纤维的线索。

一项有关熊猫粪便的新研究,最终回答了这个古老的问题:有着食肉动物消化系统的大熊猫,是怎样依靠由99%竹子构成的食谱生存的?

揭秘熊猫为何喜欢吃竹子

食草动物往往有着较长的肠道,用以帮助对纤维物质的消化,而这种特征却是大熊猫所不具有的。

而且,在2009年对大熊猫的基因组进行测序后,科学家们发现大熊猫缺乏一种基因,该基因与所有已知的能够帮助分解发现于竹子及其他植物中纤维素的酶类相关。

这个发现促使研究者们推测,大熊猫的肠道内存在一种靠纤维素为生的微生物,而这种微生物起到了对纤维的消化作用。但是之前多次试图在熊猫体内寻找此类微生物却没有结果。

新研究对7只野生和8只人工养殖大熊猫粪便中的基因序列进行了分析,此次粪便的采样范围比以往研究中的大很多,来自北京中国自然科学院动物研究所的研究带头人魏福文(音)说。

魏和他的同事发现熊猫的消化段实际上存在着类似于食草动物肠道内的微生物。

研究小组辨认出的13类微生物属于已知的会分解纤维素的种类,而其中有7类是大熊猫所特有的。

“我们认为这种情况可能是由不同的食物结构,独特的肠道内环境或者大熊猫在草食动物中独特的谱系地位所造成的,”魏说,因为大熊猫与大多食草动物分属不同谱系。

人类驱使熊猫进食竹子?

尽管有肠道微生物的帮助,大熊猫并没有从竹子里获得很多营养--一只大熊猫仅仅消化掉每天所吃20-30磅(9-14公斤)不含水分食物中17%的份量。这也解释了为什么大熊猫演化出了行动迟缓从而节省能量的生活方式。

那么大熊猫起初是怎样变成植食动物的,为什么会这样?

有些科学家的理论认为,由于古人类人口增长,大熊猫被挤到更高海拔地区生活,从而适应了进食竹子,这样它们在新家就不必与其他捕食者比如亚洲黑熊等争夺猎物,华盛顿史密森尼动物园的大熊猫饲养员Nicole MacCorkle说。

大熊猫也会吃喂给它们的肉,但是不会主动去捕食,MacCorkle 补充道。

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