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旅行者1号飞船即将飞出太阳系赠外星人礼物

美国宇航局宣布,经过长达33年的飞行,1977年发射的“旅行者1号”飞船已经接近太阳系边缘。

旅行者1号飞船即将飞出太阳系赠外星人礼物

如果有细心的读者留意,早在十几年前的1988年11月,就有报道说“旅行者1号”已经飞出了太阳系。日前公布的消息其实代表了对太阳系定义的不同理解。而这一消息的发布,也让公众再一次把目光聚焦到人类发往太阳系外的四个飞行器上

对太阳系边界有不同认识

早在十几年前的1988年11月,就有报道说“旅行者1号”已经飞出了太阳系,可为什么直到今天,又有“旅行者1号”即将飞出太阳系的新闻出现呢?

这涉及到如何定义太阳系的问题。国家天文台研究员李竞告诉笔者,在冥王星仍被认为是太阳系第九大行星的时候,很多人习惯于把冥王星轨道看作是太阳系边界。1988年11月,“旅行者1号”飞越了冥王星轨道,被新闻报道称作为飞出了太阳系,当然也是没有问题的。以这种定义方法,太阳系的半径大约是39.5天文单位(一个天文单位代表日地之间的平均距离约1.5亿公里)。

然而,有些科学家认为,把冥王星轨道看成是太阳系边界是不严谨的。有很多彗星围绕太阳运转的轨道远远超出了冥王星轨道,怎么能说它们的运行轨迹不在太阳系之内呢?于是有人提出,应该把短周期彗星(回归时间间隔短于200年)的诞生地、冥王星所在的“柯伊伯带”外边缘作为太阳系边界。以这种定义方法,太阳系的半径大约将近500个天文单位。

而这一次美国航空航天局所说的“旅行者1号”即将飞出太阳系,所采用的太阳系概念是使用天体物理学方法来定义的。简单地说,由于日冕的高温膨胀,太阳不断地向行星际空间发射出等离子流,这被称之为“太阳风”。太阳风的物理作用力终止处,称为“太阳风层顶”,因此,可以把太阳风层顶视为太阳系的边界。以这种定义方法,太阳系的半径将为约100多个天文单位。

美国宇航局表示,最近获取的读数显示太阳风相对飞船的平均速度已经降至零,说明“旅行者1号”飞船进一步靠近太阳系边缘,正在逼近被称之为“太阳风层顶”的边界。

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