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被感染的看门蚁伪装成浆果传递寄生虫

中南美洲的水果采摘者一定要谨慎,在热带丛林中有一种很小的红色浆果并不是真正的果实,而是一种被细菌感染的蚂蚁。目前,科学发现“看门蚁”(Cephalotes atratus)屁股后面长着一个肿大的红色肿瘤,乍得一看就像是成熟的浆果,但实际上“浆果”里全是线性虫和蛔虫的卵。

被感染的看门蚁伪装成浆果传递寄生虫

美国阿肯色州大学昆虫生态学家史蒂夫?亚诺维克称,受感染的看门蚁这种奇特体型能够欺骗鸟类的视觉,鸟类通常会将这些蚂蚁当作美味的浆果吞入口中,而当鸟类将“浆果”吞入口中才意识到这只是难以下咽的蚂蚁,便不加咀嚼地咽了下去。而蚂蚁体内的虫卵被完全地保存了下来,经过鸟的消化系统排入鸟粪中。之后收集鸟粪的看门蚁会吃下带有线性虫和蛔虫的鸟粪,这样这些虫卵又进入再次循环。这项研究是科学家首次证实寄生虫会模仿果实的例子,史蒂夫和研究同事将这项研究发表在《美国自然主义者》期刊上。

红色屁股

克蒂夫的同事加州大学伯克利分校综合生物学教授罗伯特?达德利在巴拿马研究看门蚁独特的滑翔技巧时意外地发现它们还长着“红色屁股”,之前罗伯特带领的研究小组曾证实,看门蚁是唯一会空中滑翔的无翼昆虫。当它们被风从树枝上吹落时,虽然没有翅膀,它们懂得独特的空中翻腾技巧,在空中完成一个精彩的动作又会落在原先的位置。

罗伯特在研究中意外地发现许多看门蚁长着红肿的胃,它们的胃部位于腹部的末端,也就是屁股的位置,猛得一看它们像是长着红色屁股,更像一粒明亮鲜红成熟的浆果。克蒂夫在实验室里将一只看门蚁的“红色屁股”进行了解剖,结果发现里面全是寄生的线性虫和蛔虫卵。

研究人员认为线性虫将看门蚁作为寄宿体进行繁殖,当看门蚁的胃部被生长的卵胀大时,胃部坚硬的外皮也变得更薄了,这些微黄色的虫卵在蚂蚁胃上就像透明的琥珀。史蒂夫说,“在阳光照射的作用下,这个肿胀的胃看上去就像一个非常漂亮、明亮红色的成熟浆果。由于胃部被虫卵占满,看门蚁的行动十分迟缓,胃部也十分虚弱,很容易被鸟类捕捉。”据了解,看门蚁喜欢在树叶表面上收集花粉和鸟粪,因此它们很容易暴露在鸟儿的视野之内。

鸟儿也被欺骗

史蒂夫和同事们猜测鸟儿被看门蚁的类似果实外型所欺骗,鸟儿会将感染的蚂蚁错认为红色浆果吞入口中,通常鸟儿是不会吃看门蚁的,这是由于看门蚁全身都是硬壳,而且身体上分泌着难闻的化学物质。当鸟儿咽下像红浆果的看门蚁之后,虫卵会无损伤地通过消化系统排入鸟粪中,然后蚂蚁会再次收集吃下鸟粪,新一代的寄生虫卵将在看门蚁体内滋生发育。然而,研究人员一直未真实地观测到鸟儿实际吞下看门蚁。

史蒂夫指出,在一项实验中,我们将受感染的看门蚁与鸡放在一起,观测发生鸡会将看门蚁当作浆果吃下,这些虫卵在鸡的消化系统中完好地排泄出来,看门蚁会收集这些鸡粪并吃下,过了一段时间看门蚁又长出满是虫卵的“红色屁股”。

美国科罗拉多州大学生物学家贾尼斯?摩尔是生态学和寄生虫进化学的专家,她说,“这项研究显示出被感染的看门蚁是如何模拟浆果以及这些寄生虫是如何在蚂蚁群体中巧妙地生存下来。这真是太奇妙了!”

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