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它的亮度达太阳的50亿倍, 通过它可以观测宇宙的尽头到底在哪里

我们的银河系有数千亿颗恒星,加上气体云,即死亡恒星的残骸,新生恒星的材料,以及约一千亿个其他星系,以上这些,包括不计其数的行星,卫星与彗星,大约只占宇宙的5%,因为有比暗物质还更大的未解之谜:暗能量,它占了宇宙的更大部分,同时它还是宇宙膨胀的动力,而天文学家弗里茨兹威基的超新星揭示了它的存在。

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假设恒星耗尽它的核燃料,然后冷却并突然因自己的重力而塌缩,恒星反冲并猛烈爆炸,留下中子星或黑洞。原始恒星的质量不一,它们变成超新星后的尖峰亮度也不尽相同,所以不能光靠亮度判断距离。相对近的超新星可能跟较强但较远的超新星一样亮,不过有种超新星只有一种强度,它是巨星与矮星共舞的激烈结果,两颗恒星紧密地绕着彼此运行,巨星的外层气体落在矮星上,等到再也受不了重量,恒星就会像巨大热核弹一般爆炸。

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接下来的数周,这种超新星的亮度等于其星系所有恒星加起来的亮度,这种超新星的最大输出功率永远不变,它大约比我们的太阳亮50亿倍,我们可用大型望远镜看到在遥远星系的它们朝着可观测宇宙的边缘移动。这种超新星瓦数相同,正适合用来测量宇宙尽头的距离,我们称它们为标准烛光。

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1929年,哈勃发现宇宙在膨胀,遥远的星系渐行渐远,后来我们得知这种膨胀是从137亿年前的大爆炸开始的。大家以为膨胀速度会慢下来,原因是宇宙各部分的重力相互拖拽,要是暗物质够多,它的重力总有一天会让膨胀停止,并让宇宙回到最初的状态,如此一来,最后一切都会塌缩,也就是大崩塌。相反,如果宇宙的暗物质不多,宇宙会永无止境的膨胀,只是速度会越来越慢。

之前有两组相互竞争的天文学家在观察那些遥远星系的超新星,结果又是让人觉得有意思的一刻,1998年这两组人分别得到相同的结论:宇宙的膨胀没有变慢,反而变快了,这表示宇宙将永无止境地膨胀,宇宙似乎有股神秘的力量能够全面性地压制重力推开宇宙,宇宙能量大多都在这股未知的力量里,我们称之为暗能量,但这个名字,跟暗物质一样,只不过是人类无知的代号。不知道答案也无妨,承认自己的无知,总好过相信可能错误的答案,假装无所不知,等于放弃找出答案的机会。

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