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南美史前巨鼠 -- 像牛一样大

南美史前巨鼠体 -- 像牛一样大
图注:可爱的小仓鼠,是人们很喜欢的小宠物,图片来自网络

毛绒可爱的仓鼠、豚鼠、龙猫、金丝熊,灰不溜秋的灰老鼠、家鼠,它们都属于哺乳动物中的啮齿类家族。啮齿类是与人类关系最密切的哺乳动物家族,在我们的印象中它们都是体型很小的动物。在200万年前的史前南美洲曾经生活过一种啮齿类动物,它们的体型竟然和一头牛一样大!

献给开国国父的大老鼠

南美史前巨鼠体 -- 像牛一样大
图注:何塞·赫瓦西奥·阿蒂加斯,乌拉圭国父,图片来自网络

20世纪60年代,古生物学家在南美洲的乌拉圭圣何塞组地层中发现了一些属于啮齿类动物的牙齿化石,这些牙齿与水豚有相似之处。1966年,古生物学家弗朗西斯(J. C. Francis)和莫内西(A. Mones)将这种史前啮齿动物命名为何塞阿蒂加斯水豚(Josephoartigasia),属名献给乌拉圭独立运动领袖何塞·赫瓦西奥·阿蒂加斯(Jose Gervasio Articas,1764~1850),模式种名为Josephoartigasia magna。由于何塞阿蒂加斯水豚这个名字太过复杂和拗口,我们就将它简称为“国父水豚”好啦。

南美史前巨鼠体 -- 像牛一样大
图注:国父水豚的头骨化石,图片来自网络

南美史前巨鼠体 -- 像牛一样大
图注:正在博物馆里展示的国父水豚的头骨化石,图片来自网络

1987年,同样是在圣何塞组地层中,古生物学家发现了一个几乎完整的啮齿类动物头骨化石。令人惊奇的是,新发现的头骨化石非常巨大,但是在之后的20年里却一直没有科学的研究和报道。2007年,来自乌拉圭自然历史与人类学博物馆的研究人员描述了巨大的啮齿类头骨,他们将其归入国父水豚属,种名为莫氏国父水豚(Josephoartigasia monesi),种名莫氏(monesi)来自国父水豚命名者之一的莫内西,以表彰他在啮齿类研究上做出的贡献。莫氏国父水豚的研究一出,立即轰动了世界,因为这家伙是已知最大的啮齿类动物。

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