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中国南方巨猿灭绝之谜

巨猿(Gigantopithecus)是已灭绝的一属猿,生存于约100-30万年前的中国、印度及越南,与几种人科在时间框及地理位置上相同。化石纪录指步氏巨猿是最巨大的猿,站立时高3米及重545公斤。

据加拿大科学家一项最新研究显示,大约100多万年前,东南亚(包括中国境内的南方地区)的原始森林中生活着一种巨猿。它是世界上最大的灵长类动物,身长3米,体重高达544公斤。早期人类曾与这种庞然大物“比邻而居”,一起度过了100万年的时光,直到10万年前才彻底灭绝。让远古时代人类庆幸的是,这种巨猿不吃肉,主要以竹子为食,不然的话,恐怕就没有我们人类的今天了。

中国南方巨猿灭绝之谜

第一枚巨猿化石发现于香港中药铺

1935年,荷兰古生物学家G·H·科尼斯瓦尔在香港中药铺出售的动物牙齿中偶然发现了一枚被称为“龙骨”的巨大暗黄色臼齿。经过研究,科尼斯瓦尔确定它们属于某种大型灵长类动物的牙齿,并将其定名为“步氏巨猿”。这枚牙齿比人牙大得多,但两者却有许多非常接近的特征。也正因为如此,人类学家魏登瑞曾将其改名为“巨人”,甚至认为它就是人类的直接祖先。魏登瑞是当时的人类学泰斗,但他在这个问题上却犯了大错。以后的化石证据很快表明,人类的体型进化趋势和大多数哺乳动物一样,是由小到大,而绝不是由大到小。20世纪50年代以后,在中国南方和越南陆续发现了大量的步氏巨猿化石,仅仅在广西柳城县的一个山洞中就发现了1076枚牙齿,这个洞也因此得名为“巨猿洞”。令人遗憾的是,科学界一直没有弄清巨猿的生存年代和灭绝时期。

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