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地球生命的起源来自于外星病毒

美国天文学家宣称,地球生命的起源可能来自于外星病毒,病毒留下了足够的信息孕育出生命。但也有反驳者表示,这根本不可能。

地球生命的起源来自于外星病毒

早在19世纪科学家便提出了生命可能从太空来到地球的“胚种论”(panspermia)。例如19世纪70年代,英国物理学家开尔文就提出微生物可能跟随彗星或流星来到地球。也有观点认为,微小的有机物可以依附太空尘埃颗粒从而横跨银河,星星辐射产生的微小压力会将这些尘埃颗粒从一个星球轻推到另一个星球。

然而,大多数的太空生物学家认为,辐射会让脆弱的微生物死亡。地外文明搜索研究所的太空生物学者洛克-曼希尼利就表示:“这让‘胚种论’无法成立。”

不过,加拿大赫茨伯格天体物理研究所的天文学家保罗-威森在将发表于《空间科学评论》上的论文中指出,即使微生物抵达地球时已死亡,携带的信息也会让地球上孕育出生命。他将这种观点称为“死亡胚种论(necropanspermia)”。

威森表示,“大量有机物在技术上被称为死亡的状态下到达其银河系内的新家后有可能死而复生”,关键是有多少遗传信息被保存下来。有机体携带的遗传信息按照其DNA内核苷酸的序列来编码。信息的多少可以以字节来表示。威森解释说,随机化学过程无法产生足够多的信息来驱使一个简单的细胞运行,在大约5亿年间,随机的分子活动只产生了194个字节的信息。因此可以这样解释,地球上的生命被携带有大量信息的生物分子孕育,即使这些分子已经死亡,信息内容也会被保存下来。

威森不知道这些信息如何能转移到新的生物体内。但他强调,是病毒携带了这些信息。病毒由被蛋白质和脂肪所包裹的遗传物质片段组成。它们携带了10万个字节的信息,并且可能采用与传统细胞不同的方式进化——病毒似乎由蛋白质粒子自我组装而成,不需要其他分子或特定遗传信息的帮助。美国卡尔·萨根宇宙生命研究中心的文学专家戴维-莫里森称这篇论文“有新意,非常令人感兴趣”。

没有参与该研究的曼希尼利对此观点持反对意见。他表示,该论文忽略了另外能杀死病毒细胞的因素。其中之一是,病毒在数百万年穿越星系的历程中,钾等元素会衰减,即使躲避太空辐射,衰减的钾也会给其带来额外伤害。钾发出的辐射足以让核酸粉身碎骨,有机物没有任何机会存活下来。另外一种情况,在真空中氢气和羟基分子会剥削细胞并形成水。这个过程让它们不再具有任何功能。

而且时间太长也是问题。曼希尼利称,病毒从地球到火星甚至从地球到冥王星都不存在问题,但是一旦它们超出太阳系,会花费更长时间,问题也会随之出现。

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